Se démêler le cycle biologique du virus Ebola

L'infection de virus Ebola chez l'homme provoque une fièvre hémorragique violente. Elle épanouit habituellement en tant qu'épidémies fortes. Celles-ci tuent 80 % des gens infectés. Sept telles manifestations ont heurté le Gabon et la République du Congo depuis 1994, menant à 445 cas ayant pour résultat les 361 morts.

Le virus Ebola constitue ainsi un problème de santé publique grave dans ces pays. Aucun médicament ou vaccin n'est actuellement disponible, seulement la prévention et le contrôle rapide des épidémies par l'isolement des victimes de la maladie peuvent limiter son propagation.

Depuis 2001, les scientifiques de recherches d'IRD et leurs associés avaient travaillé pour se démêler le cycle biologique du virus, en d'autres termes la gamme entière des voies desquelles le virus diffuse dans son environnement naturel, de son hôte naturel (ou de réservoir) jusqu'aux êtres humains. Ils ont prouvé que les épidémies intenses d'Ebola ont décimé des populations de grands primates au cours des dernières années dans les régions frontalières entre le Gabon et la République du Congo. L'infection humaine semble se produire seulement d'une voie secondaire, par le contact avec des carcasses des animaux morts. Cependant, le cycle naturel du virus n'est pas limité juste à la boîte de vitesses du réservoir au primate et puis aux êtres humains. Il est tout à fait possible que plusieurs substances de réservoir coexistantes et que beaucoup d'autres espèces animales peuvent devenir infectées, de ce fait contribuantes au bouturage du virus en nature.

Une enquête sérologique effectuée à partir de 1980 à 2000 sur 790 primates du Cameroun, du Gabon et de République du Congo, appartenant à 20 espèces différentes, a par conséquent indiqué que 12.9 % de chimpanzés sauvages transportent des anticorps de virus Ebola, plusieurs du positif échantillonne la datation de avant les premières épidémies dans ces pays. Ces résultats indiquent pour cette raison que les chimpanzés sont régulièrement en contact avec le réservoir de virus animal et que certains d'entre eux développent des infections non fatales. La présence des anticorps spécifiques chez les animaux pris avant que les épidémies signifie que le virus Ebola avait diffusé probablement pendant longtemps dans les forêts centrafricaines. Le dépistage de tels anticorps dans d'autres substances de primate (5 exercices y compris, 1 babouin et 1 mandrill) propose cette circulation du virus impliqué beaucoup d'événements de contamination entre les substances animales distinctes. Ainsi, la pluralité de substance infectée, de leurs différentes susceptibilités au virus et des différences grandes de leurs modes de vie, sont des indicateurs de la complexité de la circulation du virus Ebola dans son environnement naturel. Ces observations prouvent également qu'une épidémie ou des cas sporadiques peut apparaître à tout moment dans la sous-région de l'Afrique centrale dans son ensemble.

D'ailleurs, pendant les dernières épidémies au Gabon et en République du Congo, il y avait beaucoup de cas où les crabots avaient mangé des restes des animaux morts infectés avec le virus, néanmoins sans montrer les signes cliniques visibles. Afin de confirmer que ces crabots avaient en effet entré en contact avec le virus, les scientifiques ont recherché la présence des anticorps spécifiques de virus Ebola dans leur sang. Le pourcentage des crabots transportant de tels anticorps augmente linéairement et sensiblement plus ils sont trouvés aux centres des manifestations étroitement. De 9 % dans les deux grandes villes du Gabon, la prévalence d'anticorps monte à 25 % dans les villages intacts de l'endroit épidémique, atteignant 32 % dans les villages où des cas humains ont été attribués à une source d'animal infecté. Ces animaux domestiques pourraient pour cette raison devenu infectés et excréter le virus sur une période donnée, de ce fait devenant une source possible d'infection pour des êtres humains. Ceci a pu expliquer certaines jusqu'à présent infections humaines inéclaircies. Il semble maintenant nécessaire d'évaluer le rôle des crabots dans des manifestations de fièvre d'Ebola et de prendre en considération ce risque dans des mesures d'épidémie-control. Ces animaux pourraient en outre être employés comme indicateurs de la présence du virus dans les régions où, sans compter que l'apparence des cas de l'animal et des humains morts, il n'y a aucun signe externe si le virus Ebola est présent.

Ce travail de recherches indique dans son ensemble le progrès qui a été accompli au cours des dernières années dans la compréhension les voies dont le virus diffuse dans son environnement naturel. Bien que le réservoir n'ait pas été encore recensé, les investigations sont en cours pour recenser les étapes qui, à partir de ce réservoir, mènent à l'émergence des épidémies humaines. La connaissance de l'animal de réservoir et du cycle naturel du virus devrait aider à concevoir des stratégies adaptées de prévention contre des épidémies d'Ebola.