Disfare il ciclo biologico del virus di Ebola

L'infezione del virus di Ebola in esseri umani provoca una febbre emorragica violenta. Si infiamma solitamente come epidemie intense. Questi uccidono 80% della gente infettata. Sette tali scoppi hanno colpito il Gabon e la Repubblica del Congo dal 1994, piombo a 445 casi con conseguente 361 morte.

Il virus di Ebola costituisce così un problema sanitario di salute pubblica grave in questi paesi. Non c'è nessuna medicina o vaccino attualmente disponibile, solo il controllo della rapida e di prevenzione delle epidemie tramite isolamento delle vittime di malattia può limitare la sua diffusione.

Dal 2001, i ricercatori di IRD ed i loro partner stanno lavorando per disfare il ciclo biologico del virus, in altre parole l'intero intervallo dei modi in cui il virus circola nel suo ambiente naturale, dal suo host naturale (o dal bacino idrico) fino agli esseri umani. Hanno indicato che le forti epidemie di Ebola hanno decimato le popolazioni di grandi primati negli ultimi anni nelle zone di frontiera fra il Gabon e la Repubblica del Congo. L'infezione umana sembra accadere soltanto in un modo secondario, attraverso il contatto con le carcasse degli animali morti. Tuttavia, il ciclo naturale del virus non si limita appena alla trasmissione dal bacino idrico al primate non umano e poi agli esseri umani. È molto possibile che parecchie specie del bacino idrico coesistenti e che molte altre specie animali possono essere infettate, così contribuenti alla propagazione del virus in natura.

Una ricerca sierologica condotta dal 1980 al 2000 su 790 primati non umani dal Camerun, dal Gabon e dalla Repubblica del Congo, appartenente a 20 specie differenti, quindi ha rivelato che 12.9% degli scimpanzè selvaggi portano gli anticorpi del virus di Ebola, vari del positivo campiona la datazione prima delle prime epidemie in questi paesi. Questi risultati quindi indicano che gli scimpanzè sono regolarmente in contatto con il bacino idrico del virus animale e che alcuni di loro sviluppano le infezioni non fatali. La presenza di anticorpi specifici negli animali catturati prima che le epidemie significhi che il virus di Ebola probabilmente sta circolando a lungo in foreste centrafricane. La rilevazione di tali anticorpi in altre specie del primate (5 trapani compresi, 1 babbuino e 1 mandrillo) suggerisce che quella circolazione del virus abbia compreso molti eventi di contaminazione fra le specie animali distinte. Quindi, la molteplicità di specie infettate, di loro predisposizioni differenti al virus e di grandi differenze nei loro stili di vita, è indicatori della complessità della circolazione del virus di Ebola nel suo ambiente naturale. Queste osservazioni egualmente indicano che un'epidemia o i casi sporadici può comparire in qualsiasi momento nella sottoregione dell'Africa centrale complessivamente.

Inoltre, durante le ultime epidemie nel Gabon ed in Repubblica del Congo, c'erano molti casi dove i cani avevano mangiato il resti degli animali morti infettati con il virus, ciò nonostante senza mostrare i segni clinici visibili. Per confermare che questi cani effettivamente avevano entr inare contatto con il virus, gli scienziati hanno cercato la presenza di anticorpi specifici del virus di Ebola nel loro sangue. La percentuale dei cani che portano tali anticorpi aumenta linearmente e più vicino sono trovati significativamente ai fuochi degli scoppi. Da 9% a due grandi città del Gabon, la prevalenza dell'anticorpo va su a 25% nei villaggi non trattati dell'area epidemica, raggiungenti 32% nei villaggi in cui i casi umani sono stati attribuiti ad una sorgente dell'infettare-animale. Questi animali domestici potrebbero quindi stato infettati ed espellere il virus su un periodo considerato, così trasformandosi in una sorgente dell'infezione potenziale per gli esseri umani. Ciò ha potuto spiegare determinate infezioni umane finora non-delucidate. Ora sembra necessario valutare il ruolo dei cani negli scoppi di febbre di Ebola ed assumersi questa responsabilità in considerazione nelle misure di epidemia-control. Questi animali potrebbero ancora essere utilizzati come indicatori della presenza del virus nelle regioni dove, oltre all'aspetto dei casi sia dell'animale che dei morti, non c'è segno esterno se o non il virus di Ebola è presente.

Questo lavoro di ricerca complessivamente indica i progressi che sono stati realizzati nel corso degli ultimi anni nella comprensione i modi in cui il virus circola nel suo ambiente naturale. Sebbene il bacino idrico ancora non sia stato identificato, le indagini sono in corso identificare le fasi che, a partire da questo bacino idrico, piombo all'emergenza delle epidemie umane. La conoscenza dell'animale del bacino idrico e del ciclo naturale del virus dovrebbe assistere nell'invenzione delle strategie adatte di prevenzione contro le epidemie di Ebola.