Pipistrelli di frutta un bacino idrico per il virus di Ebola

I ricercatori di IRD sono riuscito a prima identificazione dei pipistrelli come bacino idrico naturale potenziale del virus di Ebola. Parecchie epidemie di febbre emorragica si sono infuriate in Repubblica del Congo e nel Gabon dal 2001, colpendo sia gli esseri umani che i primati simultaneamente. L'itinerario di trasmissione del virus dalle grandi scimmie agli esseri umani già è stato conosciuto, eppure nè il bacino idrico naturale nè i mezzi di trasmissione virale priore a questi primati fino ad ora era stato identificato.

Gli scienziati dal IRD e dal CIRMF (1) stanno pubblicando nella natura che del giornale uno studio sui piccoli vertebrati ha catturato vicino alle carcasse dei primati infettati. Il gruppo di ricerca ha individuato gli anticorpi specifici del virus di Ebola nel siero di tre specie di pipistrelli di frutta tropicale. E rivelatore la presenza di frammenti virali del genoma nel fegato e nella milza di questi vertebrati. Le osservazioni hanno indicato che i grandi primati sono contaminati direttamente tramite il contatto con questi pipistrelli. Questi risultati sono un elemento essenziale per il ciclo del virus di Ebola di comprensione nel suo ambiente naturale e potrebbero provare decisivo per la prevenzione delle epidemie umane del virus di Ebola.

Il virus di Ebola (della famiglia di Filoviridae) in primo luogo è stato identificato nel 1976 nel Repubblica Democratica del Congo (Zaire ex-). È stato la sorgente di parecchie epidemie letali in Africa centrale. Quattro sottotipi esistono, tre di cui si infuriano sul continente africano. Il sottotipo dello Zaire, il più pericoloso per gli esseri umani, era responsabile di otto epidemie che hanno colpito il Gabon e la Repubblica del Congo dal 1995. L'infezione da questo sottotipo in esseri umani è espressa da una febbre emorragica violenta che in 80% dei casi uccide la vittima in alcuni giorni. C'è stato una successione di 14 epidemie di Ebola in Africa dal 1976. Dieci di cui sono stati causati dal sottotipo dello Zaire, generando 1850 casi risultando nel 1300 morti.

La trasmissione virale agli esseri umani si presenta mediante il contatto diretto con le carcasse infettate del primate (2). Tuttavia, sebbene siano la sorgente dell'infezione umana, questi animali non sono il bacino idrico per il virus. I grandi primati sviluppano la malattia e muoiono soltanto i giorni dopo se stessi che sono infettati, eventi seguenti di contaminazione provocati tramite il contatto con il bacino idrico. Le numerose indagini, condotte dal 1976 e mirando ad identificare questo bacino idrico, sono state infruttuose. Eric Leroy del IRD nel Gabon ed i suoi colleghe dal CIRMF (1) ora hanno identificato alcune specie tropicali del pipistrello come bacino idrico potenziale del virus di Ebola, la frutta degli studi che hanno intrapreso fra 2001 e 2003 nella zona di frontiera fra il Gabon e la Repubblica del Congo. Pubblicano oggi i loro risultati.

Le epidemie umane che si sono infiammate dal 2001 sono state collegate agli scoppi virali multipli in parecchie specie animali compreso gli scimpanzè, le gorille ed il duiker. Durante questi episodi epidemici, i ricercatori hanno catturato circa 1000 piccoli vertebrati nei buona salute (roditori, toporagni, pipistrelli, uccelli e scoiattoli) dalla vicinanza delle carcasse dei primati infettati. Hanno eseguito un intervallo delle analisi: una ricerca degli anticorpi specifici del virus di Ebola nel siero e del genoma virale in determinati organi; isolamento del virus sulle linee cellulari sensibili; immunohistochemistry delle sezioni dell'organo.

Queste tecniche contribuite per individuare gli anticorpi specifici di sottotipo dello Zaire nel siero di tre specie di pipistrello: Monstrosus di Hypsignasthus, franqueti di Epomops e torquata di Myonycteris. Egualmente è stata dimostrata la presenza di sequenze del RNA di Ebola nel fegato e nella milza di questi stessi animali. Questi pipistrelli sono quindi portafili del virus di Ebola senza sviluppare la malattia, che li indica per essere un bacino idrico naturale potenziale per quel virus.

Le osservazioni epidemiologiche, inoltre, hanno mostrato il picco della mortalità nei grandi primati per coincidere con il periodo di siccità, un periodo durante cui le risorse alimentari diminuiscono considerevolmente. I pipistrelli ed i primati quindi prendparteono a concorrenza per alimentare, che aumenterebbe le occasioni quando verrebbero insieme più vicino e piombo il contatto più frequente. Un elemento ulteriore è che il periodo di siccità è un periodo in cui i pipistrelli danno alla luce. Nell'ambito dell'effetto di parecchi fattori (carenze dell'alimento, concorrenza fra i maschi e parto), il livello e la natura di risposte immunitarie nei pipistrelli probabilmente cambiano sostanzialmente durante questo periodo.

Una conseguenza di tali circostanze sarebbe una ripresa della replicazione virale, anche l'emergenza del virus contagioso nel sangue di questi animali. I grandi primati sarebbero contaminati quando le due specie si riuniscono nella grande prossimità per mangiare la frutta dallo stesso albero, mediante il contatto diretto con sangue ed i liquidi placentari dei pipistrelli rilasciati quando i pipistrelli femminili hanno dato alla luce. Una schiera ulteriore delle indagini è in corso: prima ricerca isolare il virus in questi tessuti e successivamente confermare gli itinerari di trasmissione e di contaminazione descritti.

Questi risultati hanno fatto il nuovo indicatore luminoso sulla natura episodica delle epidemie di Ebola in primati ed in esseri umani. Inoltre, le bugne quanto allo sviluppo delle strategie di prevenzione per proteggere i primati dal virus di Ebola hanno potuto essere fornite da conoscenza migliore della distribuzione ecologica di queste specie di pipistrelli. Gli ultimi, particolarmente monstrosus di Hypsignathus, effettivamente spesso sono catturati e mangiati dalla gente che vive nelle regioni epidemia-inclini. Di conseguenza, i programmi di consapevolezza del pubblico e un input degli approvvigionamenti di generi alimentari essenziali per i bisogni dei villaggi remoti durante il periodo di siccità dovrebbero contribuire ad evitare la trasmissione del virus di Ebola dai pipistrelli agli esseri umani.

(1) CIRMF

(2) vede il n° scientifico 192 del bollettino - gennaio 2004, “virus di Ebola una minaccia contro le popolazioni della grande scimmia„. Pubblicazione di riferimento: E.M. Leroy, P. Rouquet, P. Formenty, S. Souquière, A. Kilbourne, J.M. Froment, M. Bermejo, S. Smit, W. Karesh, R. Swanepoel, S.R. Zaki ed eventi della trasmissione del virus di Ebola di P.E. Rollin- Multiple e declino rapido di fauna selvatica centrafricana, scienza, n° 5655 di volume 303, il 16 gennaio 2004