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Les chercheurs désarment le virus Ebola

Le virus Ebola mortel, une préoccupation apparaissante de santé publique en Afrique et une arme biologique potentielle, classe parmi plus craint des agents pathogènes exotiques.

En raison de sa nature virulente, et parce qu'aucun vaccin ou demande de règlement n'est procurable, les scientifiques étudiant l'agent ont dû travailler sous les protocoles de biocontainment les plus rigoureux, limitant la recherche à quelques laboratoires hautement spécialisés et entravant la capacité des scientifiques de développer des contre-mesures.

Maintenant, cependant, une équipe de recherche de l'université de Wisconsin-Madison a figuré à l'extérieur une voie de désarmer génétiquement le virus, la logeant effectivement à un ensemble de cellules spécialisées et effectuant le coffre-fort d'agent pour étudier dans des conditions loin moins rigoureuses que ceux actuel imposées.

« Nous avons voulu effectuer le virus Ebola biologiquement contenu, » explique Yoshihiro Kawaoka, un professeur des sciences pathobiological dans l'école d'UW-Madison de la médecine vétérinaire et l'auteur supérieur d'un article décrivant le système pour contenir aujourd'hui publié de virus (21 janvier 2008) dans les démarches de l'académie nationale des sciences. « C'est un système grand. »

Le virus Ebola a apparu la première fois en 1976 avec des manifestations au Soudan et au Zaïre. Il y a plusieurs tensions du virus, qui entraîne la fièvre hémorragique et pendant les manifestations la détruit n'importe où de 50-90 pour cent de ses victimes humaines.

Actuellement, la recherche sur le virus Ebola sous tension est logée très au de plus haut niveau de la sécurité biologique, connu comme niveau de sécurité biologique 4 (BSL 4). Puisque de tels laboratoires sont rares, petits et très chers, la recherche fondamentale qui sert de base à tous les médicaments ou vaccins potentiels pour contrecarrer le virus a été peut-être une demi-douzaine limitée de laboratoires mondiaux. Le système conçu par Kawaoka et ses collègues ont pu fournir une voie d'augmenter grand des études de l'agent pathogène et d'accélérer le développement des contre-mesures.

Le virus Ebola de dressage, selon l'étude neuve, dépend d'un gène unique connu sous le nom de VP30. Comme la plupart des virus, Ebola est un indigent génétique. Il a seulement huit gènes et dépend des cellules hôte pour fournir une grande partie des machines moléculaires pour lui effectuer un agent pathogène couronné de succès. Le gène du VP30 du virus effectue une protéine qui lui permet de reproduire en cellules hôte. Sans protéine, le virus ne peut pas se développer.

« Le virus modifié ne se développe en aucune cellule normale, » dit Kawaoka. « Nous avons effectué les cellules qui expriment la protéine VP30 et le virus peut se développer en cellules parce que la protéine manquante est fournie par la cellule. »

Cela a pris des années, Kawaoka explique, pour trouver quelle protéine virale n'était pas toxique aux cellules et pourrait être employée ainsi pour développer un système, utilisant des cellules de rein de singe, pour loger le virus.

Et Kawaoka, un virologue internationalement remarquable, est convaincu de la sécurité du système neuf : « Nous avons effectué ce travail dans un BSL 4, et les cellules modifiées n'ont produit aucun virus infectieux après beaucoup de canalisations ou de cycles de réplication. »

Excepté qu'il ne peut pas se développer dans n'importe quoi mais les cellules conçues pour exprimer la protéine VP30, le virus est identique à l'agent pathogène trouvé dans le sauvage, effectuant lui l'idéal pour des études de biologie fondamentale, à mise au point de vaccin et à examiner pour les composés antiviraux.

« Ce système peut être employé pour le dépistage des drogues et pour la production vaccinique, » Kawaoka dit, notant cela qui obtient le matériel et les composés pour tels travail dans un laboratoire de BSL 4 est extrêmement difficile. « L'examen critique élevé de débit (pour des médicaments) dans un BSL 4 est presque impossible. »

Actuel, le virus Ebola sous tension peut être étudié seulement dans un laboratoire de BSL 4. N'importe quelle proposition de laisser étudier l'agent pathogène dans les laboratoires inférieurs de niveau de sécurité est sûre de produire de la polémique.

Mais selon Kawaoka, rendre l'agent procurable pour l'étude à une coupe transversale plus grande de la science est essentiel pour contrecarrer le virus qui tue un pourcentage élevé de ses victimes parce qu'il n'y a maintenant aucune défense contre elle. Une tension neuve d'Ebola, qui jusqu'ici a apparu seulement dans les contrées lointaines du monde, a été récent recensée en Ouganda et a tué au moins 40 personnes.

« C'est un virus apparaissant et il est hautement mortel, » Kawaoka dit. « Mais à cause de la condition de BSL 4, la connaissance de ce virus est limité. »