Os biomarkers temporários podiam ajudar a detectar infecções agudas e assintomáticas da malária

A malária é ainda uma doença mortal em regiões tropicais e subtropicais. Cada ano a doença contamina mais de 200 milhões de pessoas mundiais, reivindicando várias centenas mil vítimas. As crianças são particularmente vulneráveis, com 90 por cento das vítimas sob a idade de cinco, de acordo com a Organização Mundial de Saúde (WHO). Não somente pode a malária matar povos, mas igualmente danifica a qualidade dos sobreviventes de vida e é um obstáculo significativo à revelação econômica nos países onde é predominante.

Em muitos casos, contudo, o anfitrião contaminado leva o micróbio patogénico sem apresentar nenhuns sintomas externos. “Estes são precisamente os povos que nós precisamos de visar a fim parar a doença que espalha,” diz Consuelo De Moraes, professor da biocomunicação & da entomologia em ETH Zurique.

Reconhecendo mudanças nos odores

Mas como você identifica povos contaminados sem sintomas externos? Possivelmente reconhecendo muda seus odores - como demonstrados pelo professor de ETH e por seus colegas em um papel apenas publicado nas continuações do jornal da Academia Nacional das Ciências. Trabalhando com os colaboradores no centro internacional para a fisiologia e a ecologia do insecto em Nairobi, estes pesquisadores examinaram os produtos químicos temporários liberados da pele de crianças do Kenyan e identificaram testes padrões característicos para infecções agudas e assintomáticas da malária.

Em um estudo precedente com ratos, estes pesquisadores tinham demonstrado que as mudanças nos odores associados com a malária fazem indivíduos contaminados mais atractivos aos vectores do mosquito, que transmitem a doença de um indivíduo a outro. “Baseado em nossos trabalhos anteriores nós tivemos a razão esperar que as mudanças similares em odores humanos puderam fornecer os biomarkers que poderiam ser usados para o diagnóstico,” De Moraes explicam.

Para levar a cabo sua teoria, os cientistas de ETH recolheram amostras de substâncias temporárias liberadas da pele de mais de 400 alunos do Kenyan. Esta experiência envolveu colocar o pé ou o braço de uma criança no saco selado do Teflon e passar uma corrente de ar sobre a pele para aproximadamente uma hora. O ar foi canalizado então através dos filtros especiais que recolheram os compostos temporários. Usando a cromatografia de gás e a espectrometria em massa, os cientistas determinaram então a identidade e a quantidade de cada um composto gerar perfis do odor para crianças contaminadas e saudáveis.

Diferenças importantes

A análise mais aprofundada destes perfis identificou os biomarkers temporários que permitiram os pesquisadores de identificar claramente se uma criança está contaminada com o parasita de malária. Além, os perfis do odor foram encontrados para ser significativamente diferentes no caso das infecções agudas e assintomáticas. Os pesquisadores podiam detectar extremamente confiantemente o micróbio patogénico mesmo quando estava somente actual em quantidades minúsculas e não era ainda observable sob o microscópio. Mesmo para infecções assintomáticas, a taxa da detecção no estudo era próxima a cem por cento.

“Esta taxa alta da detecção era encorajadora,” diz De Moraes, que foi surpreendido igualmente pelas diferenças consideráveis encontradas nos perfis dos indivíduos com infecções agudas e assintomáticas da malária. “Inicialmente nós não éramos certos que os compostos químicos nós devem procurar,” explicam o professor de ETH. O corpo libera muitos compostos diferentes da pele que variam de acordo com a ingestão, o metabolismo ou a doença de alimentos. “A assinatura específica não é criada pela presença ou pela ausência de compostos do específico, mas através de uma mudança nas concentrações de compostos que estão igualmente actuais em povos saudáveis. Nossa tarefa era filtrar para fora os sinais direitos do ruído de fundo extensivo.”

Os pesquisadores esperam que os biomarkers que identificaram podem ser apropriados para desenvolver uma ferramenta diagnóstica relativamente simples que possa ser usada no campo para a detecção atempada de malária. Os métodos tais como a reacção em cadeia da polimerase (PCR), uma técnica da análise do ADN, já existem identificando os micróbios patogénicos da malária em uma fase inicial. Contudo, são relativamente caros e exigem facilidades do laboratório, que faz seu uso difundido que desafia, particularmente nos países mais pobres do hemisfério sul.

Primeira etapa para a aplicação

“Estes biomarkers temporários novos são uma primeira etapa importante. Agora alguém precisa de desenvolver uma aplicação que possa ser usada barata e confiantemente no campo,” diz Mark Mescher, um professor de ETH no instituto da biologia Integrative que igualmente trabalhou no projecto. Os pesquisadores esperam contribuir à revelação de tal aplicação com a parceria continuada com o Bill e a fundação de Melinda Gates, que forneceram algum do financiamento para esta pesquisa.

Estes pesquisadores de ETH igualmente esperam que os métodos similares puderam ser eficazes em combater outras doenças. “Nós sabemos que a causa vector-carregada dos micróbios patogénicos frequentemente muda nos odores dos indivíduos contaminados que influenciam o comportamento do vector,” diz Mescher, “que pode criar uma assinatura química da infecção que possa ser aproveitada para o diagnóstico.”